Los genes cuentan la historia de la extinción del tigre de Tasmania

 

Los genes cuentan la historia de la extinción del tigre de Tasmania

 

 

Los científicos identificaron la causa probable de la extinción del tigre de Tasmania.

Jonathan Amos
BBC

Miércoles, 14 de enero de 2009 – 01:10 GMT

Un equipo científico internacional logró detallar un gran porcentaje de los genes del extinto tigre de Tasmania.

Los expertos extrajeron ADN del pelo de restos del animal conservados en museos de Suecia y EE.UU.

Esos datos han permitido que los científicos confirmen la relación de la evolución del tigre con otros marsupiales.

El estudio dado a conocer en la publicación Genome Research podría igualmente aportar pistas sobre las causas de la extinción de algunos animales.

Los dos tigres examinados tenían el código de ADN casi idéntico, un hecho que indica una diversidad genética muy limitada en esa especie en el momento en que dejó de existir.

Pese a que la cacería fue el factor que ocasionó la desaparición de este animal australiano, su longevidad como especie posiblemente ya estaba fatalmente comprometida, según los investigadores.

Estas lecciones deberían ser tomadas en cuenta cuando se lleven a cabo esfuerzos de conservación en la actualidad, agregaron.

"La diversidad genética es un marcador clave para detectar señales de peligro de extinción y debería utilizarse para evaluar la urgencia de la preservación", dijo a la BBC el profesor Stephan Schuster de la Universidad Penn State.

Tema recurrente

El tigre de Tasmania (Thylacinus cynocephalus) tenía la apariencia de un perro y las rayas de los grandes felinos. Sin embargo, en términos evolutivos compartía muy poco con esos animales y tenía una relación más cercana con los kanguros y koalas.

Los Thylacinus en estado salvaje duraron hasta el comienzo de la década de 1900, el último espécimen cautivo murió en el zoológico de Hobart en 1936.

 

El diablo de Tasmania padece de la falta de diversidad genético.

 

Su reciente desaparición y la existencia de varios especímenes bien conservados en museos ha generado especulaciones de que ese animal podría ser el mejor candidato extinto para un intento de resurrección a través de técnicas científicas moleculares como la clonación.

Sin embargo, el equipo a cargo de esta investigación sostiene que su motivación va por otro lado.

"Nuestra meta es aprender cómo prevenir que especies en peligro lleguen a la extinción", señaló Webb Miller, otro profesor de Penn State y miembro de equipo de investigación que incluye expertos de EE.UU., Suecia, España, Dinamarca, el Reino Unido y Alemania.

"Quiero aprender lo máximo posible sobre mamíferos grandes antes de que se extingan porque todos mis amigos son grandes mamíferos", agregó el profesor Miller.

"Sin embargo igualmente espero que la publicación de esta investigación también revigorice las discusiones en torno a la posibilidad de revivir el extinto tigre de Tasmania", dijo el académico.

Clara señal

El equipo extrajo ADN de pelos preservados de los tigres. Esta táctica recientemente ha empezado a dar frutos en las investigaciones.

La molécula de ADN se degrada a través del tiempo, pero la keratina insertada en el pelo retrasa la descomposición y limita la contaminación bacteorológica.

 

La keratina insertada en el pelo retrasa la descomposición del ADN.

 

Este mismo equipo utilizó esa metodología para descubrir el 80% del genoma del mamut peludo, un animal que desapareció hace miles de años.

"En los huesos hay millones y millones de canales porosos que pueden ser penetrados de forma muy profunda por los microorganismos. Cuando mueren dentro del hueso depositan su ADN sobre el ADN del animal", dijo el profesor Schuster.

Esta última investigación identificó un pequeño grupo de genes encontrados en la mitocondria, la estructura que alimenta las células biológicas. El ADN en la mitocondria se pasa de la madre a los hijos.

Debido a que su ritmo de mutación es estable, los investigadores pueden utilizarlo como un reloj para calcular la divergencia entre especies. Con esta técnica es posible demostrar que el pariente más cercano del tigre es otro marsupial conocido como el numbat.

Preocupación

"Las dos secuencias del Thylacinus tienen un parecido extremadamente similar, con solamente cinco diferencias en 15.492 nucleótidos".

El equipo señaló que esta cercanía indica que conforme la especie se acercaba a la extinción había poca diversidad genética para resistir las bacterias y otros factores ambientales.

Si la cacería no hubiese eliminado a los últimos ejemplares, hubieran sido extremadamente vulnerables a cualquier enfermedad.

"Este es el peligro de una población clonada", dijo el profesor Schuster.

"La diversidad genética baja surge como un elemento común en las especies extintas que están siendo estudiadas por nuestro equipo".

Los investigadores ahora están examinando la genética del amenazado diablo de Tasmania (Sarcophilus harrisii), una especie aquejada por un cáncer facial transmisible.

Las investigaciones preliminares indican que el diablo también padece de una diversidad muy baja.

"Estamos tratando de encontrar las diferencias genéticas entre ellos, pero esta vez nos gustaría utilizar esta información para seleccionar el pedigrí", dijo el profesor Schuster.

"Vamos a informarle a los equipos de reproducción que están trabajando en Australia que hace falta cruzar los animales para tener el mayor éxito posible en la estabilización de la población para lograr la mayor diversidad genética posible".

 

 

 

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